וירוס הפפילומה הינו נגיף המועבר מינית ונחשב לרוב כנגיף "שקט" שאינו גורם לתסמינים. ישנם מאות תתי זנים של וירוס זה, חלקם חשובים וחלקם פחות מבחינת תחלואה בנשים. מעריכים כי לפחות 80% מאוכלוסיה בעולם המערבי נחשפה לוירוס ושכ 50% מהאוכלוסיה נושאת את הוירוס באופן קבוע. ישנן שתי תופעות תחלואתיות שלהן כן אחראי וירוס הפפילומה ולהן משמעויות לנשים רבות. התופעה הראשונה הינה יבלות באיברי המין החיצוניים והשנייה הינה שינויים טרום סרטניים ובהמשך סרטניים בצוואר הרחם. שתי התופעות הללו נגרמות ע"י תתי זנים שונים ולכן אישה עם יבלות לאו דווקא חשופה גם לסרטן צוואר הרחם ולהיפך.
לאחר החשיפה לוירוס, ברוב המקרים, הגוף האנושי בעזרת מערכת החיסון שלנו מתגבר על ההדבקה ומחסל את הוירוס. איננו יודעים מדוע, אבל בחלק מהנשים תהליך זה לא מתרחש ולאחר החשיפה הוירוס חודר לתוך התאים בצוואר הרחם ונותר שם. הדבקה זו יוצרת שינוי במראה התאים גם תחת המיקרוסקופ ונקראת cin1. ממצא זה בפני עצמו אינו שינוי טרום סרטני אלא עדות להדבקת התאים בוירוס בלבד.

אם החומר הגנטי של הוירוס נכנס לתוך החומר הגנטי של התאים בצוואר הרחם אזי יכולים לצוץ שינויים טרום סרטניים בצוואר הרחם שנקראים cin2 ו cin3. אם איננו מזהים ומטפלים בשינויים הללו הם יתקדמו ויווצר סרטן בצוואר הרחם.

כאשר הגידול פלש לאיברים סמוכים או נמצא שמערב בלוטות לימפה אנו בד"כ מעדיפים טיפול קרינתי לאגן כטיפול דפיניטיבי.